Friday, 10 March 2017

Blendl in trouble, needs to switch to white-label business model

Blendl is in serious trouble. A change of business model may be the one and only cure.

Blendl is a Dutch-based internet firm. It started a few years ago amassing newspaper & magazine articles and selling access on a pay-per-article basis (35 c/article). This created extra income for the media industry and served as a valuable add-on for consumers.

In December it launched Blendl Premium, at 10 €/month, giving access to 20 articles/day from 120 participating newspapers & magazines.

From add-on to replacement

Now, the NRC newspaper announced that it will quit the service. This could potentially signal the end of Blendl, because its articles presumably served as a strong pull for subscribers. And other publishers may follow.

The reason it provides for quitting Blendl is straight-forward, even though the medium-term impact of Blendl Premium is grossly overstated: 'not good for journalism' is too much credit for a service that is 100% dependent on participating publishers. NRC justly claims that it simply earns too little from participating (€ 0.2m in 2016, or the equivalent of 400 subscriptions on a total base of 240,000).

The real reason is this:
"Met deze premium-versie besloot Blendle namelijk om niet langer een aanvullende dienst aan te bieden waarbij je losse artikelen koopt, maar ook zelf abonnementen te gaan werven. Daarmee wordt Blendle in plaats van een elektronische kiosk ook zelf een uitgever."
By offering Blendl Premium, the provider changes from being an add-on to being a replacement service.

White-label add-on service

Blendl seems to be in serious trouble. It's a great service for consumers, who can actually quit all their subscriptions and fully rely on the service. After all, 20 cleverly chosen (personalised) articles a day must be enough for the vast majority.

So what next? How to turn Blendl back into an add-on service? How to prevent subscribers to quit their subscriptions once they start taking Blendl Premium?

The answers may be simple. Blendl should end its direct-to-consumer service and white-label it to publishers. Newspapers & magazines could sell it as an add-on, for instance NRC Blendl, providing access to all participating publishers' articles for, say, 8 €/month - except NRC articles. NRC Blendl would be a subscriber-only service: you quit your traditional newspaper/magazine, then you also lose your Blendl service

Details need to be worked out, such as pricing, number of articles, access to which publishers. But it looks like a sound way forward for Blendl.


Saturday, 4 October 2014

Omroep perst kabel af: tarieven omlaag, anders stem ik tegen jullie fusie

Wie dacht dat het klaar was met de prijsverhogingen van Eredivisie Live, kon nog wel eens bedrogen uitkomen. Onderhandelingen over vergoedingen tussen de kabel (zoals Ziggo en UPC) en de omroep (in dit geval Fox) kon wel eens slecht uitpakken voor de consument. Hoe komen we aan deze wijsheid? Ontwikkelingen in de VS, waar de kabel (Comcast) een omroep (Discovery) beschuldigt van afpersing. En als één van beide partijen erop achteruit gaat, wendt hij zich allicht tot de consument om het verschil bij te passen.
In de VS ligt een grote kabelfusie bij de overheid. Comcast en Time Warner Cable willen samengaan en zo met afstand de grootste TV- en internetaanbieder worden. Er is daar veel weerstand tegen van mensen die al te grote marktmacht vrezen, om niet te zeggen monopolievorming. Marktpartijen zoals omroepen mogen de overheid advies geven en dat is nu precies waarmee Discovery dreigt Comcast onder druk te zetten. In de trant van: "als jij, Comcast, ons niet een hogere vergoeding geeft voor het mogen aanbieden van onze zenders, dan gaan wij de overheid adviseren om jouw fusieplan af te keuren."
En daarmee kunnen we een parallel trekken met Nederland. Want ook hier ligt een grote kabelfusie bij de overheid: die van Ziggo en UPC. En ook hier staan zij lijnrecht tegenover de omroepen, die de marktmacht van de kabel vrezen. Het gefuseerde kabelbedrijf zal partijen zoals de NPO, RTL en SBS, maar ook Fox, Disney en Discovery, proberen af te schepen met lagere vergoedingen. Nu zal Discovery niet zo snel dreigen de fusieplannen van Ziggo en UPC, want Discovery is een partner van het UPC-moederbedrijf. Maar Fox is een ander verhaal. Waar UPC uiteindelijk geleid wordt door John Malone, daar staat Fox onder leiding van een andere media tycoon: Rupert Murdoch. En Malone en Murdoch zijn bepaald geen vrienden. Kortom, Fox kan proberen Ziggo en UPC onder druk te zetten om meer te betalen. Met als gevolg dat de prijzen van de kabel misschien omhoog gaan.
En Discovery dan? Als partner van UPC zullen ze er wel uitkomen. Maar de keerzijde zou kunnen zijn dat Discovery zich harder opstelt tegenover de andere TV-aanbieders. KPN, Vodafone, Tele2 en anderen zijn gewaarschuwd.

Friday, 17 January 2014

De Netflix-revolutie begint pas

Er zijn geluiden over het succes van Netflix, zoals: het zou goed zijn voor 5-10% van het internetverkeer op het netwerk van UPC NL en de penetratie stond in november al rond de 6%. En dat terwijl het pas een paar maanden actief is in Nederland (sinds 11 sep 2013). Ook in andere opzichten gaat het goed met Netflix in Nederland:

  • NL staat bovenaan in de ISP Speed Index van Netflix zelf.
  • De portfolio groeit snel, mede door content deals voor Nederland (NBCUniversal, Lionsgate) en de hele footprint (Disney/Marvel). En met nieuwe original content (vervolgen op bestaande series, Marco Polo). Bij de start bestond de portfolio uit 826 items, per 15 jan. zijn het er 1.417).
  • Sneller dan misschien vermoed denkt Netflix over verdere uitbreiding in Europa (België, Frankrijk, Duitsland).
Wat kunnen we hier uit concluderen?
  • Netflix breekt de (S)VOD-markt open. Er is blijkbaar een grote vraag naar.
  • Lineaire TV verliest waarschijnlijk terrein, al blijkt dat nog niet direct uit de cijfers van SKO. In november 2013 was de gemiddelde kijktijd 208 minuten, tegen 2009 een jaar eerder.
  • Bestaande (Nederlandse) partijen hebben een grote kans gemist.
  • Het prijspunt (8 EUR/mnd) is blijkbaar goed gekozen.
  • Netflix heeft een duidelijke focus: niet de nieuwste films (dus goedkoop), geen live TV, geen sport.
En wat kunnen we verder verwachten?
  • Concurrentie van Videoland (RTL, met distributiepartners), Pathé Thuis (geen SVOD), chello (Film1) en natuurlijk operator-VOD en catch-up services van de omroepen (NLziet). Ximon stopt,  maar nieuwe kandidaten is mogelijk Lovefilm (Amazon). Waar gaan de marktverhoudingen naartoe?
  • Gaan partijen zonder eigen VOD (CanalDigitaal, de kleine kabelbedrijven) samenwerken met Netflix?
  • Komt het CDN van Netflix (Open Connect) naar Nederlandse ISP's?

Sunday, 5 January 2014

Breaking Views blames the Google founders for demolishing the newspaper industry. Gigaom rightfully disagrees (No, Larry Page and Sergey Brin are not to blame for the decline of the media industry): "In a similar way, many people who might normally have paid money to place a classified ad in a newspaper have chosen instead to post one for free on Craigslist. Is that Craig Newmark’s fault? Hardly. He stumbled on an opportunity — one that was also open to newspapers and other media outlets — and he pursued it. Blaming him (or Google) for their decline is like blaming Henry Ford for the decline of the buggy-whip manufacturing industry".

Ironically, NRC regularly publishes Breaking Views content. And NRC's Editor in Chief gave his views on the newspaper trouble. Peter Vandermeersch shows he understands this better than the Breaking Views analysts ("Industries come and go."), but he makes a somewhat different point: it remains to be seen if in-depth journalism (which is important for transparency in any democracy) can be taken over by online (or radio, TV) news agencies. The way newspapers covered Edward Snowden and the NSA is a case in point.

But blaming Google makes no sense. All Google does is 'provide'. Like the Division in 'Marathon Man':
- When the gap gets too large between what the FBI can handle effectively and what the CIA doesn't wanna deal with, we step in.
- Who's we? - The Division.
- And my brother worked with you? - Yes.
- You're full of shit. What do you do exactly? - We provide.
- Provide what? - Anything.

In this respect, the argument made by Breaking Views resembles what some operators say when they complain about OTT providers (!) have a 'free ride' on the operators' networks. In fact, all the OTT providers do is ... provide. And subscribers are the ones to blaim. Subscribers generate traffic, not OTT providers. They prefer OTT over managed services. Just like they prefer Craigslist over newspaper classifieds.

And blaiming subscribers is obviously dumb. It shows how an industry fails to follow its subscribers as they move from one platform to another. Just like the post office, that should have been a pioneer of e-mail, instead of letting Microsoft/Hotmail and others corner that market.

Final point: there is no such thing as 'changing consumer behaviour'. Subscribers simply move from one platform (such as SMS) to another one (WhatsApp), which is much user-friendlier and more innovative.

Monday, 8 April 2013

NRC Media in de etalage

Volgens geruchten staat NRC in de etalage. Egeria en Lux Media (Derk Sauer) willen er weer van af. Opmerkingen:

  • Je mag aannemen dat Egeria het bedrijf inmiddels lean & mean en gefocust gemaakt heeft. Advertenties slechts 25% van de omzet. Weinig ruimte voor kostenreducties (of het moest het dure nieuwe hoofdkantoor zijn). Wel zijn er schaalvoordelen te behalen bij een fusie.
  • Een kandidaatkoper moet iets met kranten hebben, moet frisse plannen hebben en moet NRC kunnen combineren met andere media-assets. Het imago van de krant moet overeind blijven en tegelijk aantrekkelijk zijn voor adverteerders.
  • Kandidaten:
    • FD Mediagroep (FD, BNR): meest geschikt?
    • TMG: CEO net weg, misschien een voorteken?
    • De Persgroep (Volkskrant, AD, Trouw, Parool): ligt niet voor de hand, want moest NRC afstoten.
    • VNU Vacature Media (o.a. Intermediair): outsider?
    • News Corp (bezit 51% Eredivisie Live via Fox; ook Sky Radio Group, met Sky Radio, Radio Veronica en Classic FM): teveel een bedrijf voor de massa?
    • Sanoma: ook teveel voor de massa, of NRC wellicht als mooie aanvulling/spreiding?

Sunday, 14 August 2011

TMG (Telegraaf) huurt Bain & Co in om iets te dramatisch te rechtvaardigen

Telegraaf Media Groep (TMG) heeft Bain & Co ingehuurd om te helpen bij het ​​ontwikkelen van een strategie. Het moet begin 2012 worden gepresenteerd.

Heeft het 100+ jaar oude TMG het inhuren van een extern bedrijf nodig om hen te vertellen hoe ze hun bedrijf moeten runnen?

In zekere zin is het heel lovenswaardig. TMG is een min of meer gediversifieerd consumentgericht lokaal mediabedrijf, dat wordt bedreigd aan alle kanten: slinkende oplage, negatieve reclamemarkten, Internet substitutie en de concurrentie van de wereldwijde (dat wil zeggen: in de VS gevestigde) Internetdiensten. Het inhuren van een aantal deskundigen is niet zo'n slecht idee. Het punt is: er zijn twee zeer verschillende vaardigheden betrokken bij dit probleem.

Toen ik begon als financieel analist bij een investment management bedrijf, wist ik niets van telecommunicatie, maar werd toch benoemd tot 'telecom-analist'. Dat is hoe het werkt in de financiële sector. Mijn chef zei: "In vijf jaar tijd, zal je beginnen te begrijpen hoe het werkt". Soms werkt het, soms ook niet. Analisten zijn meestal erg jong en krijgen niet de kans om een industrie-inzicht te ontwikkelen voordat ze overstappen naar een andere baan. Toch is er niet veel mis met het model: het werk vereist twee zeer verschillende vaardigheden, financiën en telecom. Het is prima als je meer of minder een van hen beheerst. De andere zal je 'on the job' ontwikkelen. En belangrijker: een investment manager biedt veel 'infrastructuur': niet alleen financiële modellen en besluitvormingssystemen, maar ook toegang tot de beste research die er is. Het is een ideale speeltuin voor elk gewijd analist om een ​​nieuw kunstje te leren.

Hetzelfde model wordt toegepast op de politiek. Onze huidige regering bestaat uit politici. Ze hebben de vaardigheid van de politiek geleerd. En je zou willen dat ze op deskundigen zouden vertrouwen voor het maken van een degelijk beleid. Helaas, dat lijkt niet te gebeuren. Keer op keer wordt deskundig advies wordt compleet genegeerd, zoals de domste van alle, Halbe Zijlstra, er zich niet voor schaamt telkens weer te delen met de wereld.

Terug naar TMG. TMG weet alles over de traditionele media, en Bain & Co zal vertellen hoe ze de firma moeten integreren, synergie kunnen maxilamliseren, kosten kunnen verlagen en nieuwe inkomstenbronnen moeten aanboren. Ze hebben zes maanden en zullen kosten claimen in de orde van miljoenen euro's.

Natuurlijk kan het management van TMG dat ook allemaal bedenken. Het inhuren van Bain & Co wordt alleen gedaan om een voor de hand liggende reden: drastische maatregelen. Let maar op als TMG begin 2012 iets groots aankondigt - gerechtvaardigd door de 'suits' van Bain & Co.

Dit is een Nederlandse vertaling van een post op Communications Breakdown.

Monday, 4 January 2010

Avatar bewijst waarde van 3-D

Het nieuwste produkt van sterregisseur James Cameron, de 3-D film Avatar, breekt wereldwijd alle records. De opbrengsten zijn inmiddels de 1 miljard US dollar gepasseerd en niemand twijfelt eraan dat Cameron zijn box office record Titanic (1998), die 1,84 miljard dollar binnenbracht, van de troon gaat stoten. Succesvolle films, zoals de series rond Harry Potter, The Lord of the Rings, Pirates of the Caribbean, Batman en Spider-Man, laten doorgaans na een sterk openingsweekend een groot verval zien, zo niet Avatar. In het derde weekend daalden de recettes slechts een procent of 10 ten opzichte van het tweede weekend.

Naast de zorgvuldig gecreëerde hype (het marketingbudget was zo’n 200 miljoen US dollar) en de artistieke merites van de film (produktiekosten: 300 miljoen dollar) speelt daarbij nog een geheel andere factor een rol: de film wordt niet alleen in 2-D maar ook in 3-D en IMAX 3-D uitgebracht. Dat geldt overigens ook voor de (meeste) films die sinds 2009 door de studios Pixar (Walt Disney) en DreamWorks Animation worden uitgebracht.

De voordelen van 3-D, mits de kijker aan het speciale brilletje kan wennen, zijn evident. Om te beginnen moet de consument er gelukkiger van worden. En daarmee moet de waarde van videocontent toenemen. Overigens valt dit nog te bezien, want het is de vraag of het verplicht dragen van een brilletje geen hindernis opwerpt. Het succes van Avatar is een opsteker voor de content industrie, want 75 procent van de inkomsten aan de kassa is afkomstig van 3-D en IMAX 3-D bioscopen. Daarnaast zxijn er ook 3-D technologieen in ontwikkeling waarbij een brilletje niet nog is.

Vervolgens moet de consument meer reden hebben om naar de bioscoop te tijgen, want hoe indrukwekkender de kijkerservaring, hoe meer reden er is om naar het theater te gaan in plaats van thuis te kijken. Met een 3-D installatie hebben bioscoophouders bovendien reden om de toegangsprijzen te verhogen.

Toch moet niet vergeten worden dat de consument uiteindelijk beslist en ook in de thuisbioscoop zal 3-D het kijkgenot verhogen. Allicht neemt de filegrootte van een 3-D film weer iets toe ten opzichte van die van een film in HD-kwaliteit, dus de eisen die gesteld worden aan netwerken en opslagmedia nemen toe. Nu is de Blu-ray standaard met 25 GB klaar voor grotere filmbestanden, maar downloaden van een 3-D film gaat langer duren. Om nog maar te zwijgen van kijken op basis van streaming.

Conclusie: in theorie verhoogt 3-D de waarde van videocontent en het succes van Avatar toont aan dat dit ook in de praktijk waarschijnlijk het geval is. Grotere bestanden en streaming stellen echter steeds zwaardere eisen aan netwerken om ook via de thuisbioscoop de waarde eruit te kunnen halen.